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jueves, diciembre 15, 2011

UN GRAN COMETA SE PRECIPITA HACIA EL SOL


El cometa (C/2011 W3) Lovejoy se está zambullendo hacia el Sol y la vaporizándose furiosamente, ya que se acerca a la estelar superficie. El Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO) está grabando la caída kamikaze:


"Este es, sin lugar a dudas, el cometa más brillante que ha pasado rozando que el SOHO ha visto nunca", dice el investigador cometario Karl Battams del Laboratorio de Investigación Naval en Washington DC.

El núcleo del cometa, se piensa que es tan ancho como dos campos de fútbol, y pasará a aproximadamente 140.000 Km (1.2 radios solares) sobre la superficie solar en diciembre 15/16. A tan corta distancia, el calor solar con toda certeza destruirá el núcleo congelado del cometa, creando una nube de vapor y polvo cometario que reflejará mucho la luz solar.

"Si el cometa Lovejoy llega a ser tan brillante como la magnitud -4 o -5, hay una pequeña posibilidad, pero no cero, de que podría llegar a ser visible en el cielo próximo al Sol", dice Battams.

De hecho, algo similar ocurrió con el cometa McNaught en enero de 2007 cuando fue visible a plena luz del día. Colóquese a la sombra de un edificio alto para bloquear el Sol, esto permitirá que el cometa se vea en el cielo azul.

"El cometa Lovejoy alcanzará su perihelio (máximo acercamiento al Sol) alrededor del ocaso del 15 de diciembre para las personas en el Este, Centro, Montaña, y zonas horarias del pacífico de EEUU", continúa Battams. "Esté alerta para ver el cometa a la izquierda del Sol en ese momento." Precaución: No mire al Sol o cerca de éste a través de ópticas sin filtro, la luz del sol enfocada puede dañar seriamente los ojos.

Descubierto el pasado 2 de diciembre por el astrónomo aficionado Terry Lovejoy de Australia, el cometa es un miembro inusualmente grande de la familia de los Kreutz. Los rasantes solares Kreutz son fragmentos de un único cometa gigante (probablemente el gran cometa de 1106) que se fragmentó en el siglo XII. El SOHO ve sumergirse uno en el Sol cada pocos días, pero la mayoría son pequeños, no más de 10 metros de ancho. El cometa Lovejoy es por lo menos diez veces mayor de lo habitual.

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